Fuente Airbus

El avión A321XLR ("FT3", MSN11080) dedicado a pruebas de cabina regresó de sus pruebas en tierra de cuatro días en Iqaluit (en el norte de Canadá) para climas fríos.
Unas semanas antes, uno de los otros aviones de pruebas A321XLR ("FT2", MSN11058) realizó una visita similar a Iqaluit. En aquella primera ocasión, la misión consistía en probar el funcionamiento del sistema hidráulico y otros sistemas a temperaturas extremadamente bajas, tras pasar la noche a 40 grados bajo cero.

Como parte de esta actividad, se probó por primera vez en condiciones reales una nueva "opción de clima frío" disponible para los operadores del A321XLR, que añade aislamiento y calefactores. Las pruebas también validaron la configuración "estándar del avión", es decir, sin el paquete opcional activado.
Por supuesto, todos los aviones de pasajeros navegan a gran altitud, donde las temperaturas exteriores son mucho más bajas. Sin embargo, dentro de la cabina los sistemas de agua y residuos funcionan a temperaturas superiores a cero. Por este motivo, es necesario realizar pruebas en tierra (con el motor completamente apagado), para que el ambiente dentro de la cabina y debajo de la cubierta de pasajeros, donde se encuentran muchos sistemas, pueda sumergirse en frío a temperaturas bajo cero. A continuación, por la mañana, se demostró el equipo de descongelación/calefacción integrado, para permitir el mantenimiento en tierra.

Campaña de pruebas en frío del A321XLR

Pruebas del sistema hidráulico, de aceite y eléctrico a -40 grados centígrados
"También se realizaron algunos vuelos para validar el funcionamiento del tren de aterrizaje a temperaturas muy bajas. En particular, el A321XLR cuenta con un tren de aterrizaje mejorado para soportar el mayor peso máximo al despegue del avión (cuyo MTOW es de 101 toneladas métricas, frente a las 97 toneladas del A321LR). Por consiguiente, los amortiguadores de esta nueva variante están diseñados para soportar cargas más elevadas que los de los demás miembros de la familia A320.
El objetivo de la prueba era comprobar la señal de "peso sobre ruedas", para que el avión sepa cuándo los amortiguadores del tren de aterrizaje principal están comprimidos o extendidos.

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Otra característica de diseño del -XLR relacionada con el sistema hidráulico que debía evaluarse en un entorno frío eran los nuevos conductos hidráulicos que pasan por el depósito central trasero, situado a popa del compartimento del tren de aterrizaje. 

Otros retos que plantea el frío, aplicables a cualquier avión, son garantizar que las escotillas no se cierren por congelación o que los sistemas en general no se congelen, no sólo las tuberías de agua, el aceite y los sistemas hidráulicos, sino también el sistema eléctrico, especialmente las baterías. Las baterías no mantienen tanta carga ni proporcionan tanta potencia cuando están a bajas temperaturas. Por su parte, el aceite y los sistemas hidráulicos se vuelven muy viscosos a temperaturas muy bajas, lo que dificulta el movimiento de las superficies de control de vuelo, el accionamiento de las bombas, etc.

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Campaña de pruebas en frío del A321XLR - Retos humanos
Entre los retos que plantea la campaña de pruebas en frío también figuran los humanos. Hay equipos de mantenimiento y apoyo en tierra que tienen que preparar y configurar el avión, y comprobarlo todo en el exterior. Necesitan tener la ropa adecuada y el equipo compatible con las operaciones en el exterior. Pero incluso con esas provisiones, el factor viento-frío es tan fuerte en Iqaluit que resulta difícil. Sólo se puede trabajar un tiempo limitado en el exterior, así que se hacen turnos para asegurar de que nadie se quede fuera demasiado tiempo.

Airbus, por su parte, había traído un equipo de más de 30 personas. Entre ellas: seis tripulantes de vuelo (pilotos, ingenieros de pruebas de vuelo y un ingeniero de pruebas de vuelo); un ingeniero especialista en cabina; un equipo de mantenimiento (compuesto por especialistas mecánicos, especialistas eléctricos, inspectores de calidad, especialistas en instrumentación, especialistas en diseño de sistemas, fotógrafos técnicos, así como un colega de operaciones para supervisar la logística de todo el viaje).

Equipo de pruebas en frío del A321XLR

Los retos humanos no se plantean simplemente in situ en Iqaluit, sino que comienzan mucho antes. Los ingenieros de pruebas de vuelo habrán acordado los requisitos de la prueba con la oficina de ingenieros de diseño con varios meses de antelación y, a partir de ahí, habrán preparado el plan de misión de la campaña junto con la tripulación de vuelo de la misión y los colegas ingenieros de "pruebas de vuelo". Juntos determinarán cómo deben configurar el avión por dentro y por fuera, cuándo empezar el rodaje y luego el despegue, cuáles deben ser las condiciones ambientales y de temperatura de los sistemas, etc. Se encargarán de secuenciar todas las pruebas y la planificación de la campaña y, por supuesto, de garantizar que toda la misión se lleve a cabo de forma segura.

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A321XLR-Pruebas de frío - Video

 

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