Primer plano de las toberas de maniobra de nariz del transbordador espacial Atlantis. Estos son los motores hipergólicos que utilizaba para orientarse en el espacio y cambiar de actitud, situando a la nave en posiciones distintas respecto al Sol, a la Tierra , o para el momento de inciar el descenso. Se pueden ver también las losas refractarias de calor para proteger a la nave durante el reingreso a la atmósfera terrestre. Los escudos protectores son fundamentales para preservar la integridad del orbitador, cuando hace la transición a planeador gigantesco supersónico.

Frenando contra una atmósfera cada vez más densa, la energía liberada se transforma en tanto calor que enciende el aire circundante convirtiendolo en plasma.

Esta maniobra de frenado, surfeando contra las capas superiores de la atmósfera, se convertía en un vuelo sin motor surcando el cielo de medio planeta Tierra, hasta tocar el pundo de descenso, generalmente en la Base Edwards, en Estados Unidos. La pista alternativa solía ser el mismo Centro Espacial Kennedy en Florida; sitio de los lanzamientos de esta nave y de sus hermanas. La flota de transbordadores fue: Columbia, Challenger, Discovery, Atlantis, Endevour.

 

Pesado del Día

Entre sus misiones más exitosas se puede citar la que emprendió en 2010 para la reparación del Telescopio Espacial Hubble (STS 125, ver video del lanzamiento abajo)

La era de los transbordadores se extendió entre el primeer lanzamiento el 12 de abril de 1981, y el aterrizaje de la última misión el 21 de julio de 2011. En total realizaron 135 misiones, registrándose la pérdida total de las naves Challenger y Columbia, con todos sus tripulantes.

El 8 de junio de 2011 fue su última misión hacia la Estación Espacial Internacional, cerrando de este modo 30 años de misiones STS por medio de la flota de transbordadores. Desde entonces las misiones tripuladas norteamericanas debieron despegar desde Baikonur en Bielorrusia, empleando tecnología del programa espacial soviético/ruso. Hoy en día ya hay empresas privadas como SpaceX, que pueden hacer lanzamientos tripulados desde suelo norteamericano, con tecnología propia.

 

Pesado del Día

Después de 33 misiones al espacio, el transbordador Atlantis descansa en el museo del Centro Espacial Kennedy, en Florida.

 

Lanzamiento del transbordador Atlantis - Video