Fuente: Airgways/Alastair Phillips

En este Fotorreportaje de Pesadoblog vamos a recorrer el que fue denominado el edificio industrial más grande del mundo; construído para que la era del jet alcanzara su apogeo, ya que en su interior se produciría el poderoso y legendario Boeing 747 en todas sus versiones. En tiempos de pandemia y de reducción de vuelos turísticos y de negocios recordamos cómo eran los tiempos en los que se ordenaban aviones y había largas listas de espera.

 

Boeing Everett: 54 años produciendo aviones

Bill Rietkerk recogió su diploma universitario del programa de ingeniería aeronáutica de la Universidad de Washington en un sábado de 1966. Al siguiente lunes, comenzó a trabajar en la planta Renton de The Boeing Co. El jugador de 23 años fue uno de los 50.000 trabajadores contratados por la compañía a mediados de los años sesenta.

 

Boeing Everett: 54 años produciendo aviones

 

Boeing estaba en auge. Había rugido en la Era del Jet con el modelo B707 y luego con el B727. Pocos meses después de que Rietkerk empezara, el Boeing Lunar Orbiter devolvió las primeras fotografías de la Luna. Toda la industria estaba ocupada en convertir la ciencia ficción del día en la realidad de mañana. “Fue un momento emocionante” para un joven ingeniero, dijo Rietkerk.

El año en que se graduó, Boeing se comprometió a hacer un avión de pasajeros para empequeñecer a todos los demás aviones de pasajeros en el cielo. Se esperaba que el 747 transportara a más de 350 pasajeros entre continentes, lo que lo hacía aproximadamente dos veces y media más grande que los aviones de pasajeros más grandes del día, el 707 y el Douglas DC-8. La compañía necesitaría una enorme fábrica para fabricar el gigantesco avión.

 

Boeing Everett: 54 años produciendo aviones

Los primeros días en Everett, donde se construiría el edificio industrial más grande del mundo

 

Esa necesidad llevó a Boeing y Rietkerk a Everett, donde la compañía desarrolló aviones que revolucionaron el transporte aéreo. El 1 de mayo marca 54 años desde que comenzó la producción de aviones de pasajeros en la planta, que estaba lejos de terminar en ese momento. El piso de la fábrica seguía siendo suciedad. Mecánicos, ingenieros, analistas y otros trabajadores usaban hardhats mientras la construcción continuaba alrededor.

El emblemático jumbo fue sólo el comienzo de Boeing Everett. Todos los grandes aviones de doble pasillo de la compañía, los 747, 767, 777 y 787, fueron desarrollados en la planta extensa. Cada uno de ellos ha influido drásticamente en cómo se hacen los aviones, cómo funcionan las aerolíneas y cómo vuela la gente.

 

Boeing Everett: 54 años produciendo aviones

Presentación del Boeing 747. La aeronaútica comercial cambió drásticamente tras su irrupción.

 

Más del 60 por ciento de los aviones de doble pasillo volando ahora se hicieron en Everett. Cuando Boeing decidió fabricar su nuevo avión, el 777X, y las avanzadas alas de material compuesto del avión, en Everett, la compañía se aseguró de que la planta continuara moldeando el mundo y empujando los límites tecnológicos.

 

Pista larga

Boeing fácilmente podría haber terminado en otra parte para hacer el 747. La empresa necesitaba un sitio con ferrocarril, carreteras y una pista larga. A principios de 1966, la lista corta de los administradores de la propiedad de Boeing incluía a Everett, McChord Air Force Base y Walnut Creek, California. El ingeniero aprovechó para diseñar el jumbo, Joe Sutter, rechazó la idea de trasladar la producción a California.

“Les dije que sería un gran desastre”, dijo en una entrevista con The Daily Herald en 2015. Murió en 2016. “Tuvimos 29 meses para sacar un avión y si iba a pasar el 25 por ciento de mi tiempo corriendo entre aquí y California, ¿cuándo ayudaría a diseñar el avión?”

Boeing Everett: 54 años produciendo aviones

Joe Sutter, padre del Boeing 747 Jumbo Jet

 

Los líderes de Boeing esperaban que el 747 fuera pronto superado por aviones de pasajeros más rápidos. Por lo tanto, los diseñadores enfatizaron su uso como un avión de carga y poner la cubierta de vuelo en la parte superior del fuselaje, dando al 747 su característica joroba. Mientras los líderes de la compañía consideraban dónde construir el jumbo, el dueño y editor del Daily Herald en ese momento, Robert Best, se dispuso a cortejar a la compañía a Paine Field. Luego encabezó la comisión que supervisaba el aeropuerto propiedad del condado de Snohomish. Best y el director del aeropuerto George Petrie lanzaron Everett al presidente Bill Allen de Boeing, que los interrumpió. “Dijo que ya habían optado por unas 700 acres (283 hectáreas). Bob y yo nos miramos sorprendidos “, dijo Petrie. “No teníamos ni idea de que Boeing estaba pensando en eso.”

Los funcionarios locales se comprometieron a hacer lo que fuera necesario para aterrizar la fábrica, que Boeing, espera, que empleará a unas 15.000 personas. Hoy en día, alrededor de 40.000 personas trabajan en la planta extensa y edificios de oficinas.

La zona estaba cubierta por bosques densos. Mientras los trabajadores despejaban los árboles y nivelaban el terreno ondulado en la primavera de 1966, ocasionalmente tenían que perseguir a los osos, dijo Sutter.

 

Boeing Everett: 54 años produciendo aviones

 

El 3 de enero de 1967, los primeros 113 trabajadores de Boeing llegaron al lugar. Un ejecutivo de Boeing dio la bienvenida al grupo, llamándolos “Increíbles”. El apodo se mantuvo y se convirtió en una fuente de orgullo para los miles de trabajadores involucrados en la creación de la 747. Lo hicieron con reglas de diapositivas y esquemas dibujados a mano, con pistolas de remaches y soldadores, y con un enfoque implacable durante largas horas, días. El director del programa, Mal Stamper, solo se ausentó un día – una sola Navidad – durante los años en que el 747 estaba en desarrollo. Más tarde ese año, Rietkerk se unió al programa 747. Su trabajo era asegurar que las piezas diseñadas por la miríada de equipos de ingeniería pudieran encajar en el interior del avión. Sin programas de diseño digital, él y otros ingenieros instalaron prototipos en una maqueta de tamaño completo 747, alojada en el primer edificio terminado en el sitio.

Cuando entró por primera vez en el edificio, el tamaño y la altura del cuerpo de aluminio pulido lo detuvieron. En Renton, el 707 era el jet más grande que él había visto. “No me había dado cuenta del alcance del proyecto” hasta ese momento.

 

Boeing Everett: 54 años produciendo aviones

Boeing 707 estacionado delante del nuevo Boeing 747 Jumbo Jet.

 

El primer 747, llamado la “Ciudad de Everett”, rodó en la pista principal en Paine Field para su vuelo inaugural el 9 de febrero de 1969. Rietkerk y un par de otros ingenieros se escabulleron sobre el techo de la fábrica y observaron desde una pasarela cerca de la  torre de control de tráfico encaramada sobre la planta. Accionado por los motores revolucionarios de Pratt & Whitney, el jumbo comenzó a rodar lentamente al principio. El 747 tomó velocidad y graciosamente se levantó en el aire. El tamaño del avión hacía parecer que flotaba más que volar, dijo. “¡El avión está volando maravillosamente!” Brien Wygle, piloto de pruebas de Boeing, dijo por la radio. Menos de un año después, un 747 de Pan Am transportaba pasajeros por el océano Atlántico por primera vez. Los viajes en avión nunca serían los mismos.

 

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U.A.L.'s Plans for 747's The new Boeing Model 747 superjet is shown in the upper illustration as it will appear in the markings of United Air Lines, which has ordered five 747's and taken an option on five more. The lower photo shows United Stewardesses in the 747 mockup coach section to demonstrate the 14 cabin attendants who will be required to serve the more than 300 passengers in the United jet transport. The first stewardess-served United flight was a Boeing Model 80A, which carried 14 passengers served by one stewardess.

 

Auge, caída y más allá

Boeing, en pleno auge en los años 1960, se desplomó a finales de la década. Una recesión económica, los altos precios de los combustibles y otros cambios obligaron a la compañía a despedir a decenas de miles de trabajadores. “Fue devastador”, recordó Rietkerk. Su grupo de 240 ingenieros disminuyó a 35. Cuando Boeing tropezó, llegó un rival. Varias empresas aeroespaciales europeas vacilantes colaboraron para crear Airbus, que vio su primer avión, el A300, tomar vuelo a finales de 1972. Pasó sin mucho aviso en Everett. “No nos dimos cuenta de lo que un competidor fuerte que se convertiría”, dijo. Boeing se había recuperado a finales de la década de 1970, y su fuerza de trabajo aumentó a medida que la producción de aviones volvía a aumentar. Mientras que los días de Los Increíbles habían terminado, todavía había un sentido de propósito en la planta de Everett, recordó Bonnie Grisim, que se había unido a Boeing en 1969. “Tuvimos enormes fiestas navideñas”, dijo al Herald en 2016. La planta se cerró y se establecieron mesas en los pasillos. “Todo el mundo traía comida, y los gerentes estaban a cargo de pavos y jamones“, dijo Grisim. “Calentamos la comida en los hornos de la cabina de pintura.” La planta creció mientras que Boeing agregó nuevas líneas de ensamblaje para el Boeing 767 a finales de los años 70.

 

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El 767 comenzó una evolución, todavía en curso en la aviación hoy. El Twin Jet más pequeño fue diseñado inicialmente para rutas de gama media demasiado cortas para un jumbo y demasiado grande para un 707. Sin embargo, las actualizaciones posteriores ampliaron su rango, y las aerolíneas lo utilizaron para ser pionero de nuevas rutas de punto a punto de Transatlantic.

Eso comenzó un cambio de décadas de distancia de los aeropuertos centrales para vuelos más directos, dijo el analista aeroespacial Scott Hamilton.

A principios de los años noventa, Boeing atacó a jefes comunales con sus directores y gerentes,  sobre su plan de agregar más hectáreas de espacio de fábrica para su nuevo 777. “¿Hubo problemas? Claro, había “, dijo en 2006 el ex gerente de Boeing Everett, Jim Johnson. Gestionó la planta de 1988 a 1993. En respuesta, le dijeron a la compañía que tendría que cubrir $ 50 millones para los alcantarillados adicionales, trabajos de carreteras y otros trabajos requeridos por la fuerza de trabajo más grande. Finalmente, las dos partes llegaron a un acuerdo. Desde entonces, Boeing ha desarrollado una relación más estrecha con los principales líderes estatales y locales, que han estado dispuestos a mantener feliz el motor que impulsa la economía local.

 

Boeing Everett: 54 años produciendo aviones

Lanzado en 1990, el 777 revolucionó cómo se desarrollan los aviones. Era el primer jet diseñado enteramente con computadoras. Su cola estaba hecha principalmente de materiales compuestos, que constituían alrededor del 12 por ciento del material en el avión. Eso fue por encima del 2 o 3 por ciento en los aviones Boeing anteriores.

“Boeing no colgó simplemente los paneles compuestos en los marcos del metal,” como otros fabricantes del avión hicieron en ese entonces, dijo Kevin Michaels con AeroDynamic Advisory. Los diseñadores del avión usaron las nuevas herramientas de diseño digital para crear estructuras compuestas, que maximizaron su beneficio, dijo.

El 777 primero voló en 1994. Menos de un año más tarde, transportó a pasajeros a través del Atlántico. Desde el primer día, el 777 fue un caballo de batalla de viajes de largo recorrido, un nicho que todavía domina.

 

Boeing Everett: 54 años produciendo aviones

En 2003, Boeing volvió a revolucionar el transporte aéreo con el 787. Empujó las fronteras tecnológicas en su diseño, materiales, aviónica e incluso su cadena de suministro. Ansiosos por ver 787 en los terrenos de producción en Washington, los líderes estatales y locales entraron en acción. Se obtuvieron brechas fiscales lucrativas, procesos de permisos simplificados, inversiones en transporte y otros incentivos. Al final del año, Boeing anunció que el avión sería montado en Everett.

Algunos de los cambios resultaron más que lo que Boeing y sus proveedores pudieron manejar. El 787 estaba atascado por problemas de suministro y diseño que le han costado a Boeing miles de millones de dólares. Sin embargo, el avión ha continuado la evolución que comenzó el 767, lo que permite a las aerolíneas evitar los aeropuertos centrales para los vuelos más directos.

 

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Boeing 787 Dreamliner

Boeing hace más aviones ahora en Everett que hace 20 años. Sin embargo, la decisión de la compañía de trasladar su sede corporativa y poner una segunda línea de ensamblaje 787 en Carolina del Sur, desconcertó a la región, convenciendo a muchos de que la compañía se apresuraba a abandonar el estado. (Nota del Redactor: Este reportaje se hizo antes de la crisis actual del Covid y de las consecuencias sobre el transporte y fabricación de aviones de pasajeros. La realidad actual puso en peligro a esta enorme planta ya que se discontinuó el 747, y otros aviones de gran porte que allí se fabrican. El riesgo concreto es el cierre)

En 2013, la compañía consideró públicamente poner la producción de su nuevo 777X fuera de Washington. Los legisladores respondieron con la mayor recaudación de impuestos estatales en la historia de los Estados Unidos, un acuerdo por un valor estimado de $ 8,7 mil millones en 16 años, y los miembros del sindicato de maquinistas aprobaron un contrato cargado de concesiones. Los críticos calificaron el comportamiento de Boeing de shakedown, mientras que los partidarios dijeron que era simplemente la realidad de la competencia global.

 

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Avión tanque KC-46 Pegasus, basado en el Boeing 767; enviándole comida a un caza F16

 

Todavía asombrado

Rietkerk todavía trabaja en Everett, ahora en el programa 767. La demanda comercial para el jet está disminuyendo, pero continúa cambiando la aviación como el KC-46 Pegasus, el tanque militar más avanzado del reabastecimiento aéreo. Boeing espera entregar el primer petrolero a la Fuerza Aérea de los Estados Unidos para fines de 2017.

Boeing Everett: 54 años produciendo aviones

Durante una reciente caminata en la fábrica, Rietkerk se detuvo por debajo de un 747 y levantó la vista hacia la cabina de vuelo en alto. “Todavía me asombra”, dijo el jugador de 73 años. Boeing está trabajando hoy en el futuro con su 777X, su producción de ala compuesta y nuevos sistemas de producción automatizados. La fabricación de las avanzadas alas de material compuesto de la aeronave en la planta asegura que Everett estará a la vanguardia de la industria en los próximos años.

“Las alas están cambiando muy significativamente. Son mucho más delgados y más complejos que nunca “, dijo Michaels. “Casi no puedes hacer nada más que con materiales compuestos.”

 

Boeing Everett: 54 años produciendo aviones

 

Eso podría hacer que Everett sea un candidato favorito cuando Boeing considera dónde hacer su próximo nuevo avión. Aumentar la automatización significa que se necesitarán menos trabajadores para fabricar esos aviones. No obstante, el éxito de la planta dependerá de contar con trabajadores talentosos, dijo la vicepresidenta de Boeing Commercial Airplanes, Kathy Moodie. Ella opera en la planta de Everett. Hay mucho trabajo por hacer. La firma de consultoría de aviación Flight Ascend espera que se necesitarán 7.960 aviones de doble pasillo en los próximos 20 años. Boeing estima que el mercado tiene un valor de 2,8 billones de dólares. Ganar ese trabajo para Everett dependerá de los mismos factores fundamentales que impulsaron su éxito hace medio siglo, dijo.

“Mis principales preocupaciones ahora son la asequibilidad, la eficiencia, la seguridad y conseguir que el siguiente grupo de talento llegue aquí”, dijo Moodie. “En 50 años, la persona sentada aquí va a decir, ‘Mi número uno de preocupaciones siguen siendo competitivos, asequibles, la construcción de los mejores aviones de la manera más segura y mantener el talento en la Boeing Co.'”

 

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Boeing 787 Dreamliner

 

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Boeing 787 Dreamliner

 

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