El 31 de octubre de 2000, el veterano astronauta de la NASA William 'shep' Shepherd abandonó la Tierra en un viaje a la Estación Espacial Internacional (ISS) con la distinción de convertirse en su primer comandante, comenzando dos décadas de presencia humana continua en órbita terrestre baja. dos días después, los miembros de la tripulación de la "Expedición 1" abordaron la estación y comenzaron a darle vida. Sus tareas principales durante su misión de cuatro meses incluyeron instalar y activar los sistemas de comunicaciones y soporte vital y trabajar con tres tripulaciones de transbordadores espaciales visitantes para continuar el montaje de la ISS. El trío regresó a la tierra en marzo de 2001 tras haber entregado la ISS a la siguiente tripulación: la "Expedición 2".

Ahora, dos décadas después, la NASA celebra 20 años de presencia humana continua en la Estación Espacial Internacional: la gigantesca construcción hecha de aluminio, titanio e ingenio humano. Tan grande como un campo de fútbol, la estación espacial se compone de una estructura de celosía 'troncal' integrada de 110 metros, cuatro conjuntos de paneles solares de 34 m y 16 módulos presurizados que contienen las habitaciones de la tripulación. y laboratorios. Diseñado, construido y probado por la NASA y sus 15 países socios, sus elementos fueron lanzados a orbitar uno por uno durante un período de 13 años.

La NASA y sus socios internacionales montaron la estación espacial en órbita, entregando los módulos, segmentos, y otros elementos, a través de 37 vuelos de transbordadores espaciales y cuatro lanzamientos rusos sin tripulación. Hasta la fecha, más de 240 personas de 19 países han pasado tiempo en la estación, realizando hasta la fecha unas 230 caminatas espaciales. Allí se han llevado a cabo más de 3.000 investigaciones en las que participan científicos de más de 100 países.

 

La primera tripulación

El astronauta de la NASA William Shepherd y los cosmonautas rusos Sergei Krikalev y Yuri Gidzenko se convirtieron en la primera tripulación oficial en vivir a bordo de la estación espacial. Aunque gran parte de su misión de cuatro meses se dedicó a preparar la estación espacial para que muchas tripulaciones futuras vivieran (algo) cómodamente, también realizaron el primer experimento científico en la ISS. Anticipándose al vigésimo aniversario de su misión, Shepherd, Kirkalev y Gidzenko hablaron con la NASA sobre su misión histórica. Los miembros actuales de la tripulación de la Expedición 64 Sergey Ryzhikov, Kate Rubins y Sergey Kud-Sverchkov también hablaron con la NASA, reflexionando sobre el aniversario y los 20 años de innovación desde la Expedición 1.

 

Estación Espacial Internacional: 20 años con tripulaciones humanas permanentes

Yuri Gidzenko, William Shepherd y SErgei Krikalev en diciembre de 2000. Foto histórica a bordo de la Estación Espacial Internacional

 

Trabajando juntos 

Puede parecer que sería difícil para Estados Unidos y Rusia trabajar juntos, después de que los dos países habían pasado décadas luchando en una carrera espacial. Y, sin embargo, el astronauta estadounidense y los cosmonautas rusos trabajaron juntos a la perfección. De hecho, la NASA se mantuvo firme en asociarse con Rusia. "Resultó ser una asociación excelente", dijo George Abbey, ex director del Centro Espacial Johnson. El cosmonauta Krikalev recordó que la tripulación tuvo dificultades en el entrenamiento, pero ninguno en sus interacciones como amigos. En cambio, al trabajar con las dificultades de encontrar los materiales de entrenamiento correctos y las simulaciones correctas (porque nadie había hecho esto antes), los miembros de la tripulación sintieron que comenzaron a compartir un solo cerebro. Un día, Shepherd se reunió con desarrolladores de hardware y les hizo algunas preguntas. Cuando Krikalev llegó a la reunión un poco más tarde, repitió las mismas tres o cuatro preguntas. “Estábamos como, Dios mío, ahora están compartiendo un cerebro, estos dos”, dijo Ginger Kerrick, quien fue el instructor de integración de entrenamiento ruso para la Expedición 1.

 

Aprendiendo unos de otros

Como sabe cualquiera que haya intentado cruzar la barrera del idioma, tratar de comunicarse con alguien que no habla su idioma, o que no lo habla bien, es difícil. Y, sin embargo, era esencial que los miembros de la tripulación no solo pudieran hablar entre ellos, sino que realmente se entendieran. Aunque Shepherd inicialmente esperaba que todos hablaran inglés, como Estados Unidos había acordado con otros socios que el inglés sería el idioma estándar en la estación espacial, rápidamente se dio cuenta de que no iba a funcionar. "El elemento clave para hacer que una estación espacial funcionara era comprender por qué los rusos abordaron los problemas de cierta manera", dijo. "Y el único método por el que realmente íbamos a llegar a eso era si podíamos hablar con todas estas personas en ruso." Al final, los tres hombres hablaron una mezcla de ruso e inglés y se basaron en diagramas muy claros y dibujos esquemáticos de sistemas importantes en la ISS, como el sistema de purificación de aire. Muchos de los diagramas creados para simplificar la comunicación todavía se utilizan en la estación espacial en la actualidad. Sin embargo, más que aprender a comunicarse, la tripulación de la Expedición 1 tuvo que aprender a pensar igual. Al ingresar a la capacitación, Estados Unidos estaba detrás de Rusia en términos de conocimiento teórico del sistema. "Tenían menos dependencia de los diagramas y la documentación porque las personas que impartían las clases eran expertos y conocían esa información por dentro y por fuera", dijo Kerrick. "Mientras que en el lado estadounidense, todos estábamos comenzando y, por lo tanto, estábamos desarrollando materiales y no teníamos la experiencia". Mientras se preparaba para la misión, la parte estadounidense aprendió sobre pasar largas temporadas en el espacio gracias a los rusos, que habían estado viviendo y trabajando a bordo de su Estación Epacial Mir desde 1986. Aunque Rusia tenía décadas de experiencia en una estación espacial de órbita baja, el lado ruso del grupo de la Expedición 1 también tenía algo que aprender. “Aprendimos que podíamos usar más lecciones generadas por computadora o simuladores”, dijo Krikalev. “Antes, las computadoras no estaban tan disponibles y teníamos que tener todos estos diagramas en nuestra cabeza”. Al final, el equipo de la ISS creó un sistema mixto de formación. Como no sabían qué información necesitarían, tuvieron que prepararse demasiado, dijo Krikalev. Ahora, se da cuenta de que las tripulaciones de la estación espacial pueden aprender solo lo que necesitan, pero en ese momento necesitaban aprender tanto como fuera posible.

 

Día de lanzamiento

Kerrick, quien pasó cuatro años viajando y entrenando a los tres miembros de la tripulación, recuerda vívidamente el día del lanzamiento. Fue un día con niebla, dijo, y tan pronto como los tres hombres subieron las escaleras del vehículo de lanzamiento y cerraron la escotilla detrás de ellos, comenzó a hiperventilar. “Sabía que iban a estar a salvo, pero algo dentro de mí decía que mi familia iba a dispararse. Éramos una familia de cuatro y tres de ellos iban al espacio ”, dijo. Uno de los oficiales militares rusos en el lanzamiento notó su estrés y la rodeó con un brazo para guiarla entre la multitud para verla más de cerca. Mientras se separaba de la multitud, dijo en ruso "esta es la madre de la tripulación". Por supuesto, la tripulación terminó estando a salvo. Krikalev, que había estado antes a bordo de la estación espacial Mir de Rusia, sintió familiaridad cuando ingresaron por primera vez a la ISS. La mayor diferencia fue que estaba limpio, aún habitado. Lo primero que tuvo que hacer la tripulación, después de atravesar la escotilla (lo que tomó unos minutos gracias a sus brazos y piernas doloridos, dijo Gidzenko), fue buscar conectores que les permitieran encender las luces y configurar hasta el sistema de comunicación que les permitiría hablar con su equipo en la Tierra. "Encendimos la luz. Conseguimos un poco de agua caliente. Activamos el inodoro. Y recuerdo que Shep dijo:" Ahora podemos vivir. Tenemos luz, tenemos agua caliente y tenemos un inodoro ", dijo Gidzenko.

 

Dificultades técnicas

La misión principal de la Expedición 1 durante sus cuatro meses en la estación espacial fue prepararla para las Expediciones 2, 3 y en adelante. Tenían que hacerlo habitable, lo que conllevaba algunos desafíos. "No creo que se pueda decir que tuvimos un día normal, al menos no muchos", dijo Shepherd. Una dificultad llegó incluso antes de que despegaran. Houston tenía simuladores extensivos para el transbordador, en los que las tripulaciones pasaron cientos de horas mientras entrenaban. "Y muy a menudo estábamos sentados esperando a que aparecieran las computadoras, porque la simulación se había bloqueado", dijo Shepherd. Se necesitarían de 30 a 40 minutos para reiniciar las computadoras y hacer que todo vuelva a funcionar. Aproximadamente 10 días después de llegar a la estación espacial, se encontraron con un desafío importante (pero muy bien manejado). Su primer nave de carga estaba destinada a atracar automáticamente, pero cuando llegó a menos de 100 metros de la estación, comenzó a tambalearse. En poco tiempo, la oscilación fue tan grande que comenzó a ser peligrosa, dijo Krikalev. El equipo lo cambió a control manual y pudo guiarlo cuidadosamente hasta el puerto de atraque. Otra lucha, dado que el funcionamiento de una estación espacial internacional era nuevo, fue la comunicación. Al principio, los dos centros de control a veces enviaban órdenes contradictorias a la tripulación, dijo Shepherd. "De vez en cuando recibíamos órdenes de marcha contradictorias, cosas que dijo Houston y que luego cambiaron el centro de control en Moscú", dijo. Un día se sintió tan frustrado que se puso a la radio, que ambos centros de control podían escuchar, y dijo: "Miren, somos la Estación Espacial Internacional, ustedes tienen que coordinar un plan y dárnoslo". Ese, dijo, fue su día más feliz en el espacio.

 

Mirando hacia el futuro

La Expedición 1 preparó la ISS para las tripulaciones que vendrían y, mirando hacia atrás, la tripulación actual de la estación espacial planea celebrar 20 años de permanencia continua con una cena muy parecida a las comidas que Shepherd, Krikalev y Gidzenko disfrutaron compartiendo juntos y una larga mirada a Tierra. “Creo que el tributo más apropiado es que los tres simplemente vayamos a tomar una hermosa vista larga de la cúpula, miremos la hermosa Tierra y apreciemos esta increíble estación espacial”, dijo la astronauta de la NASA Kate Rubins. El cosmonauta ruso Sergey Ryzhikov intervino para decir que también estarían pensando en la primera tripulación de la estación espacial. Recientemente habían encontrado una nota de la tripulación de la Expedición 1 sobre la instalación de equipos. A lo largo de 20 años y 64 misiones, la primera tripulación todavía tiene su toque en la ISS. Por supuesto, mucho ha cambiado en la estación espacial en las dos décadas desde que la primera tripulación vivió allí. Ahora, la ISS es un laboratorio fenomenal. Equipos como microscopios de primera línea y un laboratorio de átomos permiten experimentos en biología, física, química y otras áreas que nos enseñarán más sobre los vuelos espaciales de larga duración, con el objetivo de viajar más lejos en el universo. Aunque la estación espacial ha sufrido 20 años de desgaste y ha necesitado reemplazos para cosas como el inodoro que se envió recientemente al espacio, el desgaste y la estructura se mantienen. La NASA ha certificado la mayor parte del hardware de la estación espacial hasta 2028, dijo Rubins. La estación espacial Mir de Rusia duró 15 años, pero con el avance de la tecnología y un mayor conocimiento de la vida en el espacio, los astronautas a bordo de la ISS creen que seguirá existiendo durante muchos años. En un futuro reciente, las capacidades de la estación espacial se probarán cuando Crew-1 se una a la Expedición 64. En noviembre, tres astronautas de la NASA y un astronauta de la JAXA (Agencia de Exploración Aeroespacial de Japón) se unirán a Rubins, Ryzhikov y el cosmonauta ruso Sergey Kud-Sverchkov. Esta será no solo la primera vez que la ISS ha albergado a siete personas, sino también la primera vez que los astronautas llegan a la estación espacial a través de una nave espacial comercial, a bordo del SpaceX Crew Dragon. Veinte años después de la llegada de la primera tripulación, la ISS y las agencias espaciales que la dirigen siguen haciendo historia.

 

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